¿Qué significa que un producto sea biodegradable?

Según la escueta definición de la RAE de biodegradable es:

“Dicho de una sustancia: Que puede ser degradada por acción biológica.”

Ampliando un poco el concepto, Wikipedia resumen lo biodegradable es:

Biodegradable es un producto o sustancia que puede descomponerse en los elementos químicos que lo conforman, debido a la acción de agentes biológicos, como plantas, animales, microorganismos y hongos, bajo condiciones ambientales naturales.

Los materiales biodegradables suelen tener un origen orgánico, de manera que los microorganismos o los organismos macroscópicos pueden actuar y degradar la materia. Después del proceso de degradación, el material biodegradable se habrá transformado en CO2, agua, metano y/o biomasa.
Algunos ejemplos de material biodegradable son: la madera, el papel, los restos de comida, el cuero, la lana…

Diferencia entre biodegradable y compostable

Otros dos conceptos que se confunden con facilidad es biodegradable y compostable. Un material compostable siempre va a ser biodegradable, pero una sustancia biodegradable no siempre va a ser compostable.
¿Qué significa compostable?

Proceso por el cual un material biodegradable produce dióxido de carbono, agua y humus dentro de un período de tiempo especificado bajo unas condiciones determinadas, sin producir residuos o sustancias tóxicas.

El compostaje transfiere desechos biodegradables, incluyendo plásticos biodegradables, a productos útiles (abono natural). El compostaje es la degradación acelerada de la materia orgánica por una población microbiana en un ambiente húmedo, cálido y aeróbico (en presencia de oxígeno) en condiciones controladas.

Un material no es compostable si no cumple todas las condiciones. Si se trata de un material que se descompone en más de 6 meses no se consideraría compostable.

Por ejemplo, un material que se biodegrade en 5 años no sería válido para compostar, ya que tardaría demasiado y echaría a perder el resto del compost. O si este material produce sustancias tóxicas en su proceso de degradación, tampoco sería compostable.

Por lo tanto, debemos tener precaución si realizamos compost y no incluir materiales que aunque sean biodegradables, no especifiquen claramente que son compostables.

Plásticos biodegradables

El plástico biodegradable es aquel que se degrada mediante la acción biológica en un período de tiempo determinado bajo unas condiciones específicas.
Estos plásticos pueden ser de origen petroquímico o pueden estar hechos de sustancias orgánicas renovables, como plantas, restos agrícolas, microorganismos, etc. En este último caso, también reciben el nombre de bioplásticos.
Los plásticos biodegradables no son algo nuevo, sino que llevan usándose muchos años, por ejemplo en las suturas médicas solubles.
Según las condiciones de biodegradación podemos distinguir entre:

  • Plásticos hidro-degradables: Estos plásticos necesitan un ambiente húmedo y con presencia de microorganismos para que se produzca su degradación, por lo que no se descomponen con facilidad en vertederos.
  • Plásticos foto-degradables: Se degradan bajo la acción de la luz UV, de manera que no son biodegradables en ambientes oscuros y por lo tanto no son aptos para compostar.
  • Plásticos oxo-degradables: Este tipo de plástico se le agrega un agente que promueve la degradación, lo que permite que se produzca en cualquier ambiente que haya oxígeno, incluso si no hay agua. La primera etapa de degradación se inicia con luz UV y la ruptura del plástico en fragmentos. Posteriormente los microorganismos lo transforman en agua y dióxido de carbono.